¿Cuántos años tiene la Vía Láctea?

La Vía Láctea tiene 13,6  mil millones de años aproximadamente, según los cálculos de los astrónomos.

La Vía Láctea: nuestra galaxia

La Vía Láctea es una galaxia espiral que alberga nuestro Sistema Solar, teniendo un diámetro de cerca de 100.000 años luz. Si esta medida te resulta difícil de estimar, es como ir al Sol 9.500 millones de veces. El número de estrellas dentro de la galaxia no es algo fácil de medir, pero se estima que hay por lo menos 200.000 millones de ellas, de las cuales el Sol es solo una.

¿Cómo se mide la edad de la Vía Láctea?

Los astrónomos han identificado las estrellas más viejas de la Vía Láctea, las cuales fueron formadas por condensaciones en nubes interestelares de gas y polvo de gran tamaño. Las estrellas de más edad de nuestra galaxia se encuentran en cúmulos masivos, especialmente los cúmulos globulares.

Sin embargo, se sabe que estos cúmulos no fueron las primeras estrellas en ser formadas en la Vía Láctea, al analizar los elementos químicos presentes en ellas. Se sabe que estos elementos químicos debieran haber sido sintetizados por una generación anterior de estrellas que explotó en la forma de supernovas. El material sobrante de estas explosiones fue el que se depositó en las nubes a partir de las cuales la siguiente generación de estrellas fue formada, y que son las más viejas que observamos hoy.

Lamentablemente, no ha sido posible identificar estrellas de la primera generación que aún estén brillando, por lo que no se sabe a ciencia cierta cuándo fue exactamente que estas primeras estrellas habrían aparecido. Lo que falta por saber es el intervalo de tiempo entre la formación de las primeras estrellas y la aparición de los cúmulos globulares que podemos observar hoy. Eso nos dará una buena aproximación de la edad de la Vía Láctea.

El Berilio como elemento de ayuda

Para poder solucionar el problema de medir la edad de este intervalo descrito recién, se ha recurrido al elemento químico del berilio. Una de sus particularidades es que es uno de los elementos más livianos, “perdiendo” solo para el hidrógeno, helio y litio. Justo luego del Big Bang, se sabe que las primeras estrellas solo contenían los 3 elementos más livianos (helio, hidrógeno y litio), pues los elementos más pesados se formarían después, en el núcleo de las estrellas, esparciéndose por el universo a través de la explosión de supernovas.

Entonces, como las estrellas más antiguas de la Vía Láctea se sabe que tienen ciertos metales pesados en su interior, se deduce que no pueden pertenecer a la primera generación de estrellas. Es aquí donde entra el berilio, pues las reacciones de fusión nuclear de las estrellas tienden a consumir todo el berilio que generan para más tarde fusionarlo en elementos aún más pesados. Siendo así, el berilio no es uno de los elementos que las supernovas esparcen por el espacio. Más bien, el berilio-9 (su isótopo más común y estable) solo se crea a partir de la colisión de rayos cósmicos con elementos más pesados.

En otras palabras, el berilio-9 se forma cuando el material que expulsa una estrella choca con átomos ligeros en el medio interestelar. Aquí viene lo importante: la cantidad de berilio que se fue formando fue creciendo con el tiempo. Por lo tanto, mientras más tiempo haya pasado desde la muerte de las primeras estrellas (en supernovas) y la formación de estos cúmulos globulares, más berilio se encontrará en ese medio interestelar. Por lo tanto, midiendo la cantidad de berilio de las estrellas pequeñas más viejas (que por ser pequeñas lo han podido conservar en su interior), podemos deducir el tiempo que estuvo expuesto a los rayos cósmicos que lo formaron

A partir de esto, se ha podido comprobar que el material que formó a las estrellas más viejas de la Vía Láctea tuvo que estar en el medio interestelar unos 200 a 300 millones de años para que los rayos cósmicos pudieran forman la cantidad de berilio que se mide actualmente. Como se sabe que la vida de las primeras estrellas fue muy corta (debido a su gran tamaño), y que las estrellas más viejas tienen una edad aproximada de 13.400 millones de años, es sensato suponer que la edad de la Vía Láctea ronda los 13.600 millones de años.



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